Köpekler ailesi yaşayan 37 kadar kurt, çakal, tilki, yaban köpreği ve evcil köpek türü içerir. Bilim dilinde köpek anlamındaki Latince canis'ten üretilmiş Canidae (köpekgiller) adı verilen bu ailenin bütün üyeleri etcildir ve avcılığa uygun özel yetenekleri vardır. Güçlü ve keskin dişlerini, avlarını öldürmek, et çiğnemek, kemikleri kemirmek ve bazen de birbirleriyle dövüşmek için kullanırlar. İri gözleri, dik kulakları ve hassas burunlarından dolayı son derece gelişmiş görme, işitme ve koklama duyuları, gerek topluca gerek tek başlarına avlanırken avlarını ustalıkla izlemelerini sağlar. Güney Amerika çalıköpeği dışında bütün yaban köpeklerinin uzun bacakları, av peşinde hızla koşmaya uygundur.

Köpekgillerin tümü ayak uçları üstünde yürürler; buna uygun özgün bir yapı taşıyan ayaklarından öndekiler beş, arkadakiler dört parmaklıdır. Evcil köpeklerde bazen arka ayaklarda da körelmiş bir beşinci parmak bulunur.

Yaban köpekleri uzun kuyrukludurlar; sık tüylü postlarında genellikle benek ya da çizgi bulunmaz. Köpekgiller ailesi üyeleri çoğunlukla yılda bir kez çiftleşir, dişiler iki aylık gebelik döneminden sonra bir doğumda yavrularlar. Bütün memelilerde olduğu gibi, anne doğumdan sonra yavrularını emzirir ve ailenin öbür üyelerinin yardımıyla birkaç ay onlara bakar.